Ondřej Miškovský | 30. 6. 2021

Zásoby lithia nejsou nekonečné. Výrobci baterií se zajímají o jeho recyklaci

Americká společnost Albemarle Corporation je největší světový výrobce surového lithia, tedy velmi lehkého a měkkého kovu, jehož cena i díky nastupující elektromobilitě neustále roste. Americký gigant ze Severní Karolíny si však současně vedle těžby tohoto drahého kovu chce pojistit i celý recyklační proces.

Společnost nedávno uvedla, že vyvíjí mimořádné úsilí ve spolupráci s výrobci elektromobilů, protože očekává zásadní nárůst poptávky po recyklaci starších baterií z elektromobilů. Zásoby lithia nejsou nekonečné a dá se očekávat, že zvyšující se zájem o tento alkalický kov, který vyniká velmi dobrou vodivostí elektrického proudu, bude tlačit jeho cenu neustále nahoru.

Třináct let poté, co byla světu představena Tesla Roadster a odstartovala tak elektrickou revoluci, se blíží první baterie pomalu do svého důchodu. I když se dnes většina starších baterií uplatňuje v energetických úložištích nebo externích aplikacích, jejich další cesta by měla mířit právě na recyklaci. Eric Norris, šéf společnosti Albemarle Corporation, v rozhovoru uvedl, že jsou sice v rané fázi celého projektu, ale je to něco, do čeho nyní investují maximální úsilí a prostředky. „Recyklace použitých akumulátorů je komplexní, ale zcela zásadní odvětví pro náš budoucí růst, ve kterém bychom chtěli hrát prim,“ dodává.

Iniciativa již probíhá i díky společné dohodě o vývoji procesu se zákazníkem, který plánuje doručit originální vybavení pro recyklační linky. Eric Norris dále uvedl, že výrobcům nabídne vlastní recyklační proces. Pro doplnění uveďme, že dnes jsou nejběžnější dva způsoby recyklace starších baterií. Metoda pyrometalurgická využívající vysokých teplot, kdy se baterie taví a následně separují jednotlivé kovy, která je ovšem velmi energeticky náročná, tudíž i drahá, a metoda hydrometalurgická, která je stále ještě částečně v prototypovém stádiu, využívající rozpouštění kovů kyselinou. Tento postup sice vyžaduje menší množství energie, současně je ale také méně efektivní. Nevýhodou je také velká spotřeba chemikálií s jejich následnou likvidací. Demontáž baterií a následné drcení probíhá pod ochrannou atmosférou, jelikož je zde větší riziko požáru. Dnes je tak celý recyklační proces velmi náročný a tím pádem není ani ekonomicky efektivní. S narůstajícím počtem baterií se však situace bude zlepšovat.

Agentura BloombergNEF odhaduje, že již v minulém roce dosáhlo konce životnosti 62 tisíc tun použitých baterií z elektromobilů a stacionárních úložišť. Podle stejné agentury se tak odhaduje nárůst na více než 4 miliony tun baterií do roku 2035. Tato čísla vycházejí z předpokladů, že do roku 2030 se celosvětově prodá více než 26 milionů elektromobilů a na vrakoviště se dostane přes 1,7 milionu baterií určených k recyklaci. I díky stále rostoucím číslům prodejů osobních i nákladních elektromobilů roste cena lithia již několik měsíců po sobě a agentura Benchmark Mineral Intelligence zaznamenala největší lednový skok za posledních pět let. Je tak zcela zřejmé, že recyklace je naprosto neoddělitelnou součástí celého konceptu udržitelnosti elektromobility. Také díky velkému tlaku Evropské unie na emisní limity je celý výrobní proces elektromobilů pod velkým drobnohledem, protože je zde stále velká část lobbistických skupin, které pod záštitou vybraných studií poukazují na nepatrný přínos pro ekologii se vstupem elektromobilů na trh. Je tak velmi důležité, aby se celý proces využití starších baterií uzavřel právě jejich efektivní recyklací.

Výkonný ředitel Albemarle Corporation Kent Masters v jiném rozhovoru zase uvedl, že již nyní má společnost dostatek dovedností k tomu, aby pomohli s recyklací a uzavřením celé smyčky kolem lithium-iontových baterií. Albemarle Corporation tak samozřejmě nebude jedinou společností, která se recyklačním procesem bude zabývat, a dá se tak předpokládat, že se celý proces bude dařit nadále zlepšovat.

Autor: Ondřej Miškovský

FOTO: Unspash (ilustrační foto)